Mantan Champ Favoured untuk UFC di ESPN 22

Robert Whittaker akan berusaha untuk memperkuat upayanya untuk pertandingan ulang melawan juara kelas menengah Israel Adesanya pada Sabtu malam ketika dia menghadapi Kelvin Gastelum di acara utama UFC di ESPN 22.

Whittaker Gastelum mengalahkan UFC
Robert Whittaker dan Kelvin Gastelum akan berhadapan dalam pertarungan kelas menengah untuk acara utama UFC di ESPN 22. (Gambar: Chris Unger / Zuffa)

Whittaker (22-5) kalah dalam kejuaraan kelas menengah dari Adesanya pada 2019, tetapi sejak itu bangkit kembali dengan kemenangan atas Darren Until dan Jared Cannonier untuk menjadi pesaing No. 1 di divisi tersebut.

Whittaker Melihat Gastelum sebagai Ancaman Serius

Tetapi dengan Adesanya yang tidak menunjukkan minat untuk melawan Whittaker dalam waktu dekat, mantan juara itu ingin masuk ke Octagon melawan lawan yang layak. Awalnya, Whittaker berencana untuk menghadapi Paulo Costa, tetapi pemain Brasil itu keluar bulan lalu karena serangan flu yang parah. Sebaliknya, Gastelum yang mengambil peran tersebut.

Whittaker datang ke pertarungan sebagai favorit -270 yang signifikan, tetapi mengatakan bahwa Gastelum merupakan tantangan nyata.

“Saya pikir dia salah satu pertarungan terberat saya hingga saat ini,” kata Whittaker kepada Submission Radio. “Saya pikir dia petarung yang sangat bagus. Ya, saya pikir orang terlalu memperhatikan kekalahannya baru-baru ini dan itu menghilangkan seberapa baik dia sebenarnya. Itulah permainannya saat Anda berada di puncak rantai makanan, di puncak tangga lagu. Setiap orang berjuang keras dan mereka hanya akan memberimu pertarungan yang lebih dan lebih keras. ”

Gastelum (16-6) memenangkan pertarungan terakhirnya, mengambil keputusan mutlak atas Ian Heinisch di UFC 258 pada Februari. Tapi itu mematahkan tiga kekalahan beruntun. Seperti yang dikatakan Whittaker, kerugian itu datang ke nama-nama besar, bagaimanapun: kemerosotan dimulai terhadap Israel Adesanya, dan termasuk kerugian melawan Darren Until dan Jack Hermansson.

Pemenang Ingin Adesanya, Tapi Champ Punya Rencana Lain

Gastelum yang berusia 29 tahun mungkin tergelincir dalam peringkat – dia sekarang adalah penantang No. 8 – tetapi masih percaya bahwa dia memiliki masa depan dalam gambaran gelar UFC.

“Saya merasa saya hanya menunjukkan mungkin 50 persen dari potensi saya,” kata Gastelum kepada Yahoo Sports. “Saya bukan anak berusia 21 tahun itu lagi. Saya akan berusia 30 di bulan Oktober dan agak gila melihat perubahan itu dalam diri saya dan perubahan itu dalam karier saya. Saya merasa seperti saya memulai karir saya lagi. Saya merasa saya telah mendapatkan awal yang baru dan saya akan memanfaatkannya sebaik mungkin. ”

Tidak ada yang mampu mengalahkan Gastelum dalam karir profesionalnya di MMA, dan sudah bertahun-tahun sejak Whittaker menyelesaikannya. Itu menunjukkan bahwa jalan Whittaker menuju kemenangan akan melalui kartu skor. Kemungkinan mantan juara dapat melakukannya, meskipun itu menyisakan banyak waktu bagi Gastelum untuk menemukan sistem gugur atau kuncian – sesuatu yang dapat membuatnya melompat ke urutan kekuasaan kelas menengah.

Terlepas dari siapa yang menang, mereka mungkin akan kesulitan membuat Adesanya melawan mereka, setidaknya saat itu juga. Juara kelas menengah telah menunjuk Darren Until sebagai penantang berikutnya. Tapi Whittaker mengatakan dia tidak bisa khawatir tentang apa yang akan dilakukan Adesanya dengan sabuk itu.

“Semua kekuatan ada di tangan Adesanya saat ini. Jadi, begitulah adanya, “kata Whittaker. “Aku tidak akan terlalu memikirkannya.”